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Intemperismo y envejecimiento ambiental. Conceptos y consecuencias

 

A efectos conceptuales, aunque en determinados sectores se entienda por intemperismo los efectos causados por la exposición a la intemperie de forma generalizada, existe una diferencia importante entre el concepto de erosionabilidad ambiental y el de envejecimiento climático.

 

Por definición, el intemperismo o meteorización, es la desintegración y descomposición de una roca en la superficie terrestre o próxima a ella como consecuencia de su exposición a los agentes atmosféricos, con la participación de agentes biológicos durante largos periodos de tiempo.

 

También puede definirse el intemperismo como la descomposición de los minerales, tanto en forma de rocas, como de fósiles, restos arqueológicos, restos de esqueletos animales de mayor o menor antigüedad, etc. Sería un proceso estático por el cual la materia se deteriora en pequeños fragmentos, se disuelve, se descompone, se forman nuevos minerales. Se posibilita así la remoción y el transporte de detritus en la etapa siguiente que vendría a ser la erosión. La meteorización entonces, al reducir la consistencia de las masas pétreas, abre el camino a la erosión.

 

Hay que decir que este es un campo de investigación multidisciplinar en los sectores como el de la paleontología, arqueología, medicina forense, etc., en el cual interesa datar fechas de antigüedad o estudios, no ya de características de materiales, sino de su historia, tanto intrínseca (su razón propia de ser o existir), como extrínseca (condiciones del entorno de exposición en que se han conservado, incluso en térmicos prehistóricos).

 

En contraposición con el concepto de intemperismo tenemos el de envejecimiento ambiental, contemplado a más corto plazo; es decir, como un efecto que las condiciones ambientales tienen sobre la calidad de los productos (generalmente materiales artificiales) a efectos de su durabilidad o caducidad.

Si bien en todos los casos intervienen factores climáticos, tales como los cambios térmicos, el viento, la lluvia, nieve, hielo, deshielo, granizo, polvo, salinidad, oleaje, radiaciones solares, composición gaseosa de la atmósfera, etc., hay que decir que el intemperismo se centraría más en los materiales naturales y el envejecimiento en los artificiales (caso típico de los materiales de base macromolecular como los plásticos, pinturas, etc.).

 

Para investigar ambos procesos a escala de laboratorio se emplean las cámaras de simulación acelerada, capaces de reproducir efectos cíclicos climáticos de forma rápida.

 

Un equipo de investigación típico para estos propósitos es la cámara denominada METEOTRON capaz de simular las condiciones ambientales responsables de la erosión, y/o envejecimiento, tales como: Lluvia, viento, cambios térmicos, humedad, hielo y deshielo, radiación solar, concentraciones variables de gases tales como el CO2 (carbonatación), etc., en presencia de otros agentes biológicos involucrados en capa proyecto de investigación.

 

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